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Voici Comment un agent chinois a utilisé LinkedIn pour rechercher des cibles

Jun Wei Yeo, un doctorant singapourien ambitieux et fraîchement inscrit, était sans aucun doute ravi lorsqu’il a été invité à faire une présentation à des universitaires chinois à Pékin en 2015.

Ses recherches de doctorat portaient sur la politique étrangère chinoise et il était sur le point de découvrir de première main comment la superpuissance montante cherche à obtenir de l’influence.

Après sa présentation, Jun Wei, également connu sous le nom de Dickson, a été, selon des documents judiciaires américains, approché par plusieurs personnes qui ont déclaré travailler pour des groupes de réflexion chinois. Ils ont dit qu’ils voulaient le payer pour qu’il fournisse « des rapports et des informations politiques ». Plus tard, ils préciseraient exactement ce qu’ils voulaient: « scuttlebutt » – rumeurs et connaissances d’initiés.

Il s’est vite rendu compte qu’il s’agissait d’agents du renseignement chinois mais est resté en contact avec eux, selon un communiqué sous serment. Il a d’abord été invité à se concentrer sur les pays d’Asie du Sud-Est, mais plus tard, leur intérêt s’est tourné vers le gouvernement américain.

C’est ainsi que Dickson Yeo s’est engagé sur la voie de devenir un agent chinois – celui qui finirait par utiliser le site Web de réseautage professionnel LinkedIn, une fausse société de conseil et se présenterait comme un universitaire curieux pour attirer des cibles américaines.

Cinq ans plus tard, vendredi, au milieu de tensions profondes entre les États-Unis et la Chine et d’une répression déterminée de Washington contre les espions de Pékin, Yeo a plaidé coupable devant un tribunal américain d’être un « agent illégal d’une puissance étrangère » . L’homme de 39 ans risque jusqu’à 10 ans de prison.

Des anciens de la Lee Kuan Yew School of Public Policy (LKYSPP) de Singapour, qui forme certains des plus hauts fonctionnaires et responsables gouvernementaux d’Asie, ont été choqués d’apprendre que leur ancien pair avait avoué être un agent chinois.

« C’était un étudiant très actif en classe. Je l’ai toujours considéré comme une personne très intelligente », a déclaré un ancien étudiant de troisième cycle qui ne souhaitait pas être nommé.

Elle a dit qu’il parlait souvent d’inégalités sociales – et que sa famille avait des difficultés financières lorsqu’il était enfant. Elle a dit qu’elle avait du mal à réconcilier la personne qu’elle connaissait avec son plaidoyer de culpabilité.

Un ancien membre du personnel de l’institution a brossé un tableau différent, affirmant que Yeo semblait avoir « un sentiment exagéré de sa propre importance ».

Le directeur de thèse de Yeo était Huang Jing, un professeur sino-américain de haut niveau qui a été expulsé de Singapour en 2017 pour être un «agent d’influence d’un pays étranger» qui n’a pas été identifié.

Huang Jing a toujours nié ces allégations. Après avoir quitté Singapour, il a d’abord travaillé à Washington DC, puis à Pékin.

Selon les documents judiciaires publiés avec le plaidoyer de culpabilité de Yeo , l’étudiant a rencontré ses maîtres chinois à des dizaines d’occasions dans différents endroits en Chine.

Au cours d’une réunion, il a été invité à obtenir spécifiquement des informations sur le département américain du commerce, l’intelligence artificielle et la guerre commerciale sino-américaine.

Bilahari Kausikan, l’ancien secrétaire permanent du ministère des Affaires étrangères de Singapour, a déclaré qu’il n’avait « aucun doute que Dickson savait qu’il travaillait pour les services de renseignement chinois ».

Il n’était pas, dit-il, « un imbécile utile involontaire ».

Yeo a établi ses contacts cruciaux en utilisant LinkedIn, le site de réseautage emploi et carrière utilisé par plus de 700 millions de personnes. La plate-forme a été décrite uniquement comme un « site Web de réseautage professionnel » dans les documents judiciaires, mais son utilisation a été confirmée au Washington Post.

Les anciens employés et entrepreneurs du gouvernement et de l’armée n’hésitent pas à publier publiquement les détails de leurs antécédents de travail sur le site Web afin d’obtenir des emplois lucratifs dans le secteur privé.

Une capture d'écran du profil LinkedIn maintenant supprimé de Dickson Yeo
LégendeUne capture d’écran du profil LinkedIn maintenant supprimé de Dickson Yeo

Cela présente une mine d’or potentielle pour les agences de renseignement étrangères. En 2018, le chef du contre-espionnage américain William Evanina a mis en garde contre une action « super agressive » de Pékin sur la plateforme appartenant à Microsoft, qui est l’un des rares sites de médias sociaux occidentaux non bloqués en Chine.

Kevin Mallory, un ancien officier de la CIA emprisonné pendant 20 ans en mai dernier pour avoir divulgué des secrets militaires à un agent chinois, a d’abord été ciblé sur LinkedIn.

En 2017, l’agence de renseignement allemande a déclaré que des agents chinois avaient utilisé LinkedIn pour cibler au moins 10000 Allemands. LinkedIn n’a pas répondu à une demande de commentaire pour cette histoire, mais a précédemment déclaré qu’il prenait une série de mesures pour arrêter les activités néfastes.

Certaines des cibles que Yeo a trouvées en chalutant via LinkedIn ont été chargées de rédiger des rapports pour son «cabinet de conseil», qui portait le même nom qu’une entreprise déjà importante. Ceux-ci ont ensuite été envoyés à ses contacts chinois.

L’une des personnes qu’il a contactées a travaillé sur le programme d’avions de combat F-35 de l’US Air Force et a admis qu’il avait des problèmes d’argent. Un autre était un officier de l’armée américaine affecté au Pentagone, qui a reçu au moins 2 000 dollars (1 500 £) pour rédiger un rapport sur l’impact du retrait des forces américaines d’Afghanistan sur la Chine.

Pour trouver de tels contacts, Yeo, qui était basé à Washington DC pendant une partie de 2019, a été aidé par un allié invisible – l’algorithme LinkedIn. Chaque fois que Yeo regardait le profil de quelqu’un, cela suggérait une nouvelle liste de contacts avec une expérience similaire qui pourrait l’intéresser. Yeo l’a décrit comme « implacable ».

Selon les documents judiciaires, ses gestionnaires lui ont conseillé de demander aux cibles si elles «n’étaient pas satisfaites du travail» ou «avaient des problèmes financiers».

William Nguyen, un ancien élève américain de l’école Lee Kuan Yew qui a été arrêté lors d’une manifestation au Vietnam en 2018 puis expulsé , a déclaré samedi dans un message sur Facebook que Yeo avait tenté de le contacter « à plusieurs reprises » après avoir été libéré. prison et son cas ont fait les gros titres dans le monde entier.

En 2018, Yeo a également publié de fausses offres d’emploi en ligne pour sa société de conseil. Il a déclaré aux enquêteurs qu’il avait reçu plus de 400 CV, dont 90% provenaient de « membres de l’armée et du gouvernement américains avec des habilitations de sécurité ». Certains ont été transmis à ses maîtres chinois.

L’utilisation de LinkedIn est effrontée, mais pas surprenante, a déclaré Matthew Brazil, co-auteur de Chinese Communist Espionage: An Intelligence Primer.

« Je pense que de nombreuses agences de renseignement du monde entier l’utilisent probablement pour rechercher des sources d’informations », a-t-il déclaré. « Parce qu’il est dans l’intérêt de tout le monde qui est sur LinkedIn de mettre toute sa carrière là-dessus pour que tout le monde puisse la voir – c’est un outil particulièrement précieux à cet égard. »

Il a déclaré que la mise en service des rapports des consultants est un moyen pour les agents de se faire «accrocher» à une source potentiellement précieuse qui pourrait plus tard être convaincue de fournir des informations classifiées.

« C’est une version moderne du métier traditionnel, vraiment. »

Légende du médiaLiu Xiaoming: la Chine n’est pas l’ennemi des États-Unis

Le procureur général adjoint américain pour la sécurité nationale, John Demers, a déclaré que l’affaire était un exemple de la manière dont la Chine exploite «l’ouverture de la société américaine» et utilise «des ressortissants non chinois pour cibler les Américains qui ne quittent jamais les États-Unis».

Singapour, société multiculturelle de 5,8 millions d’habitants où les Chinois ethniques constituent la majorité de la population, entretient depuis longtemps des liens étroits avec les États-Unis, qui utilisent ses bases aériennes et navales. Mais il a également recherché et entretenu des relations positives avec la Chine.

M. Kausikan a déclaré qu’il ne pensait pas que l’affaire d’espionnage – la première connue à impliquer un Singapourien – nuirait à la réputation du pays auprès du gouvernement américain, mais il craignait que les Singapouriens puissent faire face à une plus grande suspicion dans la société américaine.

Dimanche, le ministère de l’Intérieur de Singapour a déclaré que les enquêtes n’avaient révélé aucune menace directe pour la sécurité du pays découlant de l’affaire.

Le doyen de LKYSPP, Danny Quah, a écrit dans un e-mail aux professeurs et aux étudiants cités par le journal Straits Times qu ‘ »aucun corps professoral ou autre étudiant de notre école n’est connu pour être impliqué » dans l’affaire Yeo.

Un porte-parole de l’école a déclaré à la BBC que Yeo avait obtenu un congé de son doctorat en 2019 et que sa candidature avait maintenant été annulée.

Dickson Yeo ne semble pas être allé aussi loin avec ses contacts que ses gestionnaires l’auraient souhaité. Mais en novembre 2019, il s’est rendu aux États-Unis avec pour instructions de transformer l’officier de l’armée en un «vecteur permanent d’informations», indique sa déclaration signée.

Il a été arrêté avant de pouvoir demander.

Cet article est apparu en premier  sur : https://www.bbc.com/news/world-asia-53544505


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