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Le plus grand projet de fusion nucléaire au monde entre dans sa phase d’assemblage

Le plus grand projet de fusion nucléaire au monde est entré dans sa phase d’assemblage de cinq ans.

Une fois cette opération terminée, l’installation sera en mesure de commencer à générer le «plasma» surchauffé nécessaire à l’énergie de fusion.

La facilité de 18,2 milliards de livres sterling (20 milliards d’euros; 23,5 milliards de dollars) est en cours de construction à Saint-Paul-lez-Durance, dans le sud de la France.

Les partisans disent que la fusion pourrait être une source d’énergie propre et illimitée qui aiderait à lutter contre la crise climatique.

Iter est une collaboration entre la Chine, l’Union européenne, l’Inde, le Japon, la Corée du Sud, la Russie et les États-Unis. Tous les membres partagent le coût de la construction.

L’énergie nucléaire actuelle repose sur la fission, où un élément chimique lourd est divisé pour en produire des plus légers.

La fusion nucléaire, en revanche, fonctionne en combinant deux éléments légers pour en faire un plus lourd.

Cela libère de grandes quantités d’énergie avec très peu de radioactivité.

Iter confinera le plasma chaud dans une structure appelée tokamak afin de contrôler les réactions de fusion.

Le projet visera à aider à démontrer si la fusion peut être commercialement viable. Le président français Emmanuel Macron a déclaré que l’effort unirait les pays autour d’un bien commun.

Président MacronCopyright de l’imageAFP
LégendeLe président Macron s’est exprimé lors de la cérémonie via un lien en direct avec le palais de l’Élysée

L’installation pourrait voir du plasma généré dans la machine – un démarrage théorique des opérations – peu de temps après la fin de la phase d’assemblage en 2025.

Le président Macron a déclaré: « Iter est clairement un acte de confiance dans l’avenir. Les plus grandes avancées de l’histoire ont toujours procédé à des paris audacieux, à des voyages chargés de difficultés.

« Au départ, il semble toujours que les obstacles seront plus grands que la volonté de créer et de progresser. Iter appartient à cet esprit de découverte, d’ambition, avec l’idée que, grâce à la science, demain sera peut-être mieux qu’hier. »

Le professeur Ian Chapman, directeur général de l’Autorité britannique de l’énergie atomique (UKAEA), a déclaré à BBC News: « C’est une phase extrêmement excitante du projet. La plupart d’entre nous sont venus à la fusion pour changer le monde – pour faire une énorme différence à la façon dont nous fournissons de l’énergie propre aux générations futures. Nous savons tous que nous avons besoin d’ITER pour réussir. « 

« Nous espérons voir le premier plasma dans cinq ans. Ce ne sera qu’un plasma court – d’une durée de quelques millisecondes – démontrant que tous les aimants fonctionnent. Ensuite, il faudra une étape supplémentaire d’assemblage de certains des autres composants … Néanmoins, cela marque des jalons sur la voie de la démonstration de la fusion à l’échelle commerciale. « 

Le professeur Chapman dirige le programme britannique de recherche sur la fusion par confinement magnétique au Culham Center for Fusion Energy (CCFE), qui exploite le centre de recherche Joint European Torus, ou Jet. La machine de fusion d’Iter est à bien des égards une version à plus grande échelle de Jet.

Mais la puissance de fusion a ses sceptiques. Le rendre commercialement viable a été difficile parce que les scientifiques ont eu du mal à tirer suffisamment d’énergie des réactions.

Les partisans pensent qu’Iter peut surmonter les obstacles techniques et que, compte tenu des défis planétaires auxquels il est confronté, la fusion en vaut la dépense et les efforts.

Le Royaume-Uni est membre du projet Iter mais est sur le point de tomber, car le gouvernement britannique s’est retiré du traité Euratom dans le cadre du Brexit. Le Royaume-Uni ne pourrait rester que si un nouveau moyen est trouvé pour maintenir son implication d’ici la fin de la transition du Brexit.

Mais Jet continuera à fonctionner pour le moment. « Nous avons signé un contrat avec la Commission européenne pour poursuivre l’exploitation de Jet l’année dernière, qui ne contient notamment pas de clause Brexit. »

Le contrat couvre des expériences l’année prochaine avec du deutérium et du tritium – les mêmes variantes d’hydrogène qui alimenteront à terme les réactions de fusion d’Iter. Au-delà de cela, le professeur Chapman et ses collègues discutent d’une extension qui maintiendra Jet en activité jusqu’en 2024.

Cet article est apparu en premier  sur : https://www.bbc.com/news/science-environment-53573294


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